Nikolaï Rysakov

Nikolaï Rysakov

Nikolai Rysakov est né à Tikhvine en 1862. Il a fréquenté une école technique à Saint-Pétersbourg. Rysakov s'est impliqué dans la politique révolutionnaire et a rejoint la section ouvrière de la volonté populaire.

En 1881, il a été décidé d'assassiner Alexandre II. Un comité directeur a été formé, composé d'Andrei Zhelyabov, Timofei Mikhailov, Lev Tikhomirov, Mikhail Frolenko, Vera Figner, Sophia Perovskaya et Anna Yakimova. Zhelyabov était considéré comme le chef du groupe. Cependant, Figner le considérait comme autoritaire et manquant de profondeur : « Il n'avait pas assez souffert. Pour lui tout était espoir et lumière. Zhelyabov avait une personnalité magnétique et avait la réputation d'exercer une forte influence sur les femmes.

Zhelyabov et Perovskaya ont tenté d'utiliser de la nitroglycérine pour détruire le train du Tsar. Cependant, le terroriste a mal calculé et il a détruit un autre train à la place. Une tentative de faire sauter le pont Kamenny à Saint-Pétersbourg alors que le tsar passait dessus a également échoué. Figner a blâmé Zhelyabov pour ces échecs, mais d'autres dans le groupe ont estimé qu'il avait été malchanceux plutôt qu'incompétent.

La volonté du peuple est devenue de plus en plus en colère contre l'échec du gouvernement russe à annoncer les détails de la nouvelle constitution. Ils ont donc commencé à faire des plans pour une autre tentative d'assassinat. Les personnes impliquées dans le complot comprenaient Rysakov, Sophia Perovskaya, Andrei Zhelyabov, Vera Figner, Anna Yakimova, Grigory Isaev, Gesia Gelfman, Nikolai Sablin, Ignatei Grinevitski, Nikolai Kibalchich, Mikhail Frolenko, Timofei Mikhailov, Tatiana Lebedeva et Alexander Kviatovsky.

Kibalchich, Isaev et Yakimova ont été chargés de préparer les bombes nécessaires pour tuer le tsar. Isaev a commis une erreur technique et une bombe a explosé, endommageant gravement sa main droite. Yakimova l'a emmené à l'hôpital, où elle a veillé sur son lit pour l'empêcher de s'incriminer dans son délire. Dès qu'il a repris connaissance, il a insisté pour partir, même s'il lui manquait maintenant trois doigts de la main droite. Il n'a pas pu continuer à travailler et Yakimova était désormais seul responsable de la préparation des bombes.

On découvrit que chaque dimanche, le tsar se promenait dans la rue Malaya Sadovaya. Il a été décidé que c'était un endroit approprié pour attaquer. Yakimova s'est vu confier la tâche de louer un appartement dans la rue. Gesia Gelfman avait un appartement dans la rue Telezhnaya et c'est devenu le quartier général des assassins tandis que la maison de Vera Figner a été utilisée comme atelier d'explosifs.

Nikolai Kibalchich voulait fabriquer une bombe à la nitroglycérine mais Andrei Zhelyabov la considérait comme « peu fiable ». Sophia Perovskaya était favorable à l'exploitation minière. Finalement, il a été décidé que la voiture du tsar devrait être minée, avec des grenades à main prêtes comme deuxième stratégie. Si tout le reste échoue, l'un des membres de l'équipe d'assassinat doit s'avancer et poignarder le tsar avec un poignard. C'était le travail de Kibalchich de fournir les grenades à main.

L'Okhrana a découvert qu'il s'agissait d'un complot visant à tuer Alexandre II. L'un de leurs dirigeants, Andrei Zhelyabov, a été arrêté le 28 février 1881, mais a refusé de fournir des informations sur le complot. Il a dit avec confiance à la police que rien de ce qu'ils pourraient faire ne sauverait la vie du tsar. Alexander Kviatkovsky, un autre membre de l'équipe d'assassinat, a été arrêté peu de temps après.

Les conspirateurs décidèrent de lancer leur attaque le 1er mars 1881. Sophia Perovskaya craignait que le tsar ne modifie désormais son itinéraire pour sa promenade dominicale. Elle a donc donné les commandes de bombardiers à placer le long du canal Ekaterinsky. Grigory Isaev avait posé une mine dans la rue Malaya Sadovaya et Anna Yakimova devait regarder depuis la fenêtre de son appartement et quand elle a vu la voiture approcher, donner le signal à Mikhail Frolenko.

Le tsar Alexandre II a décidé de voyager le long du canal Ekaterinsky. Un cosaque armé était assis avec le cocher et six autres cosaques suivaient à cheval. Derrière eux arrivait un groupe de policiers en traîneaux. Perovskaya, qui était stationné à l'intersection entre les deux routes, a donné le signal à Nikolai Rysakov et Timofei Mikhailov de lancer leurs bombes sur la voiture du tsar. Les bombes ont raté le chariot et ont plutôt atterri parmi les Cosaques. Le tsar n'a pas été blessé mais a insisté pour descendre de la voiture pour vérifier l'état des blessés. Alors qu'il se tenait avec les cosaques blessés, un autre terroriste, Ignatei Grinevitski, a lancé sa bombe. Alexander a été tué sur le coup et l'explosion a été si importante que Grinevitski est également décédé des suites de l'explosion de la bombe.

Rysakov a été arrêté sur les lieux du crime. Sophia Perovskaya a dit à ses camarades: "Je connais Rysakov et il ne dira rien." Cependant, Rysakov a été torturé par l'Okhrana et a été contraint de donner des informations sur les autres conspirateurs. Le lendemain, la police a fait une descente dans l'appartement utilisé par les terroristes. Gesia Gelfman a été arrêté mais Nikolai Sablin s'est suicidé avant de pouvoir être capturé vivant. Peu de temps après, Timofei Mikhailov est tombé dans le piège et a été arrêté.

Le procès de Zhelyabov, Perovskaya, Kibalchich, Rysakov, Helfman et Mikhailov, s'est ouvert le 25 mars 1881. Le procureur Muraviev a lu son immense discours qui comprenait le passage : crimes devant Dieu Tout-Puissant ! Mais la paix et le calme seront rétablis. La Russie, s'humiliant devant la Volonté de cette Providence qui l'a conduite à travers une foi si douloureuse en son avenir glorieux.

Karl Marx a suivi le procès avec grand intérêt. Il écrivit à sa fille, Jenny Longuet : « Avez-vous suivi le procès des assassins de Saint-Pétersbourg ? Ce sont des gens remarquables de part en part... simples, pragmatiques, héroïques. Crier et faire sont des contraires irréconciliables... ils essaient d'enseigner à l'Europe que leur modus operandi est une méthode spécifiquement russe et historiquement inévitable sur laquelle il n'y a plus de raison de moraliser - pour ou contre - alors il y a le tremblement de terre de Chios."

Rysakov, Sophia Perovskaya, Andrei Zhelyabov, Nikolai Kibalchich, Gesia Gelfman et Timofei Mikhailov ont tous été condamnés à mort. Gelfman a annoncé qu'elle était enceinte de quatre mois et il a été décidé de reporter son exécution. Perovskaya, en tant que membre de la haute noblesse, elle pouvait faire appel de sa condamnation, mais elle refusa de le faire. Il a été affirmé que Rysakov était devenu fou pendant l'interrogatoire. Kibalchich montrait également des signes de déséquilibre mental et parlait constamment d'une machine volante qu'il avait inventée.

Le 3 avril 1881, Zhelyabov, Perovskaya, Kibalchich, Rysakov et Mikhailov ont reçu du thé et ont remis leurs vêtements d'exécution noirs. Une pancarte était accrochée autour de leur cou avec le mot « Tsaricide » dessus. Cathy Porter, l'auteur de Pères et filles : les femmes russes en révolution (1976), a souligné: "Puis le groupe est parti. Il était dirigé par la voiture de police, suivi de Zhelyabov et Rysakov. Sophia s'est assise avec Kibalchich et Mikhailov dans le troisième tombeau. Un pâle soleil d'hiver brillait alors que le groupe se déplaçait lentement à travers les rues, déjà bondées de spectateurs, la plupart d'entre eux saluant et criant des encouragements. Les hauts fonctionnaires du gouvernement et ceux assez riches pour s'offrir les billets étaient assis près de l'échafaudage qui avait été érigé sur la place Semenovsky. L'irremplaçable Frolov, le seul et unique de Russie bourreau, tripoté ivre avec les nœuds coulants, et Sophia et Zhelyabov ont pu se dire quelques derniers mots. La place était entourée de douze mille soldats et des battements de tambours ont retenti. Sophia et Zhelyabov s'embrassèrent pour la dernière fois, puis Mikhaïlov et Kibalchich a embrassé Sophia. Kibalchich a été conduit à la potence et pendu. Puis ce fut le tour de Mikhailov. Frolov était maintenant à peine capable de voir droit et la corde s'est cassée trois fois sous Mikhai le poids de l'amour." C'était maintenant au tour de Perovskaya. "C'est trop serré" lui dit-elle alors qu'il luttait pour nouer le nœud coulant. Elle est morte sur le coup mais Zhelyabov, dont le nœud coulant n'avait pas été assez serré, est mort à l'agonie.

Le révolutionnaire est un homme condamné. Il n'a pas d'intérêts privés, pas d'affaires, de sentiments, de liens, de propriété ni même de nom propre. Tout son être est dévoré par un seul but, une seule pensée, une seule passion - la révolution. Cœur et âme, non seulement en paroles mais en actes, il a rompu tout lien avec l'ordre social et avec le monde civilisé tout entier ; avec les lois, les bonnes manières, les conventions et la moralité de ce monde. Il est son ennemi impitoyable et continue de l'habiter avec un seul but - le détruire.

Il méprise l'opinion publique. Il déteste et méprise la morale sociale de son temps, ses motifs et ses manifestations. Tout ce qui favorise le succès de la révolution est moral, tout ce qui l'empêche est immoral. La nature du vrai révolutionnaire exclut tout romantisme, toute tendresse, toute extase, tout amour.

Un plan consistait à couler 250 livres de dynamite dans des sacs en caoutchouc scellés sous les eaux sous le pont Kammeny. Mais lorsque la voiture royale a balayé le pont à la mi-août, aucune bombe n'a explosé, car le bombardier avait dormi trop longtemps. La méthode finalement employée pour tuer Alexandre a d'abord été essayée à Odessa où Vera Figner et ses associés ont loué un magasin puis ont creusé un tunnel sous la rue en vue de poser une mine pour faire sauter le tsar lors de sa visite en ville. Une version de ceci a été rejouée à Saint-Pétersbourg. Un couple appelé Kobozev - ce n'était pas leur nom et ils n'étaient pas mariés - a loué des locaux en sous-sol dans Little Garden Street où ils ont ouvert une fromagerie. Il avait un visage bruni et une jolie barbe en forme de pique ; elle parlait avec des accents provinciaux et rassurants. La boutique était le long de la route que le tsar prenait chaque dimanche du Palais d'Hiver à l'Hippodrome où il inspectait ses gardes. Il y avait suffisamment de fromages sur le comptoir pour satisfaire n'importe quel client - Vera Figner l'a testé en achetant du Roquefort - mais une inspection minutieuse des fûts de fromage à l'arrière aurait révélé de la terre excavée plutôt que du camembert. Car, chaque nuit, une équipe de terroristes visitait la boutique pour creuser un tunnel sous la route. Au cas où la mine qui devait être posée sous la route manquait le tsar, il y avait deux équipes de secours d'assassins. Quatre hommes lui tendraient une embuscade avec des bombes à dynamite dans des bidons de kérosène au bout d'une autre rue, tandis qu'un assassin solitaire se cacherait avec un couteau s'il survivait aux attaques de la deuxième vague. En fait, ce dernier assassin a été arrêté avant d'avoir pu être mis en place.

Vera Figner était l'une de celles qui sont restées assises toute la nuit avec Kibalchich, le bienveillant maître bombardier, dans un appartement où ils assemblaient nerveusement les bombes, tandis qu'une grosse mine était placée à la hâte dans le tunnel menant de la fromagerie. Dans la matinée, les kamikazes ont récupéré leurs armes dans une maison sûre. Ces hommes ont été choisis pour leur effet symbolique de représentation, un aristocrate, un descendant de la classe moyenne, un ouvrier et un paysan. L'un était pratiquement un idiot ; un autre était très visiblement grand.

En l'occurrence, après le déjeuner avec sa femme morganatique, qu'il « emmena » rapidement sur une table pour détourner ses appels à rester chez lui, le tsar ne se rendit pas à l'Hippodrome par Little Garden Street. Mais à trois heures de l'après-midi, il a ordonné une route de retour qui l'a amené très près de l'endroit où traînaient ses assassins. Alors que sa voiture et son escorte cosaque dépassaient l'assassin Rysakov, ce dernier lança ce qui semblait être une boîte de chocolat sous la voiture. Quand il a explosé, il a jeté l'un des Cosaques au sol, tandis que plusieurs passants ont été blessés. Le tsar, indemne, est descendu de la voiture en disant à un officier qui l'a interrogé : « Non, Dieu merci, mais » en désignant les blessés. Comme cela semblait être son habitude, Alexander s'est approché du bombardier capturé et a dit : « Tu es un bon garçon ! Désormais cerné de soldats, le tsar retourna à la voiture, remarquant à peine un jeune Polonais tenant un paquet emballé dans du papier journal. Il a explosé, tuant le Polonais et blessant mortellement le tsar aux jambes et au bas du corps. Sa jambe gauche était tellement mutilée qu'il était impossible d'arrêter le saignement en serrant une artère. Chuchotant qu'il avait froid, le tsar a dit qu'il voulait rentrer chez lui au Palais d'Hiver. Il y mourut une cinquantaine de minutes plus tard. Peut-être ses dernières réflexions étaient-elles sur la façon dont sa journée avait commencé, quand lui et Loris-Melikov avaient convenu que des représentants élus devraient être nommés au Conseil d'État pour donner leur avis sur les réformes.

Six membres du complot visant à tuer le tsar ont été jugés fin mars. Tous les six ont été condamnés à mort, bien que lorsqu'il a été découvert que Gesia Helfman était enceinte, elle a été graciée. Les cinq autres ont été pendus en public, avec des pancartes indiquant « Régicide » autour du cou. Kibalchich, le fabricant de bombes, a tenté d'intéresser les autorités à une fusée à propergol comme moyen d'obtenir un sursis, mais ils ne devaient pas être détournés. Le fait qu'Helfinan soit d'origine juive orthodoxe a été l'une des raisons des pogroms antisémites violents qui ont éclaté dans l'Ukraine rurale.


13 mars 1881 – Alexandre II survit à une tentative d'assassinat

Comme à son habitude dominicale, le tsar s'est rendu dans son carrosse blindé (cadeau de l'empereur Napoléon III de France) jusqu'au Manège Mikhaïlovski pour passer en revue l'appel militaire. Il était escorté par la police ainsi que par son propre garde, y compris son garde du corps personnel cosaque. Dans la foule qui s'est rassemblée sur l'étroit trottoir pour regarder Alexandre passer, il y avait des agents de la Narodnaya Volya (« Volonté du peuple ») déterminés à assassiner le tsar pour insuffler un nouvel ordre d'anarchie communiste. Nikolai Rysakov a été le premier à frapper, lançant une bombe enveloppée dans un mouchoir. L'explosion tuerait l'un des gardes cosaques et blesserait des spectateurs et d'autres gardes, mais Alexandre serait indemne en descendant de sa voiture. La police a rapidement appréhendé Rysakov, qui a crié à quelqu'un d'autre dans la foule. Sentant que le tsar était toujours en danger, le chef de la police Dvorzhitsky s'est jeté sur Alexandre, violant l'espace royal mais s'avérant lui sauver la vie lorsqu'une deuxième et une troisième bombe ont explosé.

Alexander appellerait la tentative d'assassinat "l'événement du 1er mars 1881" selon le calendrier Old Style, reflétant sa notation de la première tentative d'assassinat dans "l'événement du 4 avril 1866". Dmitry Karakozov avait tiré sur le tsar après avoir distribué son pamphlet intitulé « Aux amis-travailleurs » appelant au renversement. Alexandre avait été sauvé par l'apprenti chapelier Osip Komissarov, qui a heurté le bras de Karakozov au moment où il a tiré , envoyant le coup de feu. Komissarov avait obtenu un titre, et des églises ont été construites dans toute la Russie pour célébrer, mais il y aurait encore plus de tentatives sur la vie du tsar. En 1879, Alexander Soloviev a tiré sur le tsar cinq fois et a raté , et, huit mois plus tard, le Narodnaya Volya a fait leur première frappe contre lui avec un bombardement sur le chemin de fer, bien que le train du Tsar ait été manqué. Le Narodnaya Volya a frappé à nouveau deux mois plus tard avec une bombe dans le Palais d'Hiver, tuant onze heures, mais il manquait le tsar car il était en retard pour le dîner.

Les attaques sont survenues malgré, ou peut-être à cause de la poussée d'Alexandre vers des réformes dans son empire. Il avait grandi parmi les lettrés de Saint-Pétersbourg, devenant en quelque sorte un souverain éclairé, et la guerre de Crimée lui avait laissé un goût infect de l'action militaire. Alors qu'il avait été formé pour devenir un autocrate, Alexander a finalement refusé et a lancé une législation qui construirait des chemins de fer, introduirait le commerce et encouragerait les entreprises. Il améliora également la juridiction locale, réforma le code judiciaire à la française, actualisa les forces armées et créa des polices municipales et rurales. Le plus célèbre, il a libéré les serfs avec sa déclaration du 3 mai 1861, créant une classe d'affranchis communautaires, mais indépendants.

Cette expérience du communisme, qui a toujours existé parmi l'humanité sous une forme ou une autre, a encouragé une réflexion plus approfondie, faisant créditer certains historiens aux violents appels à la révolte car Alexandre était considéré comme quelqu'un qui pouvait être défié, contrairement aux autocrates à la poigne de fer d'avant. Après l'attaque de son palais, Alexandre a chargé le comte Loris-Melikov de résoudre la menace terroriste, et le comte a suggéré de mettre en œuvre des plans pour une Douma représentative ainsi qu'une action policière. Après sa survie en 1881, Alexandre a annoncé sa Douma, et des élections ont eu lieu cet automne. Avec l'institution d'une réforme politique directe, une grande partie du soutien à la révolte s'est éteinte et la Narodnaya Volya a été renversée par les opérations d'infiltration de la police secrète de Loris-Melikov. Le radicalisme s'installa alors que l'indignation publique s'adoucit et qu'Alexandre se montra suffisamment armé pour se protéger.

Alexandre II poursuivra ses réformes jusqu'à sa mort en 1892, modernisant la Russie en un concurrent efficace avec la force croissante de l'Allemagne. Lorsque son fils Alexandre III accéda au trône, le nouveau tsar chercha à régner sur une partie du pouvoir perdu au profit de la maison royale, mais il mourra en 1895 avant de faire plus que clarifier la bureaucratie publique. Nicolas II se révélera un tsar plus faible, apparemment indifférent aux affaires de l'État, bien qu'il soit prêt à accomplir n'importe quel devoir. Son manque de soin pour la modernisation des forces armées s'avérera désastreux pendant la Première Guerre mondiale (déclenchée après un différend frontalier sur la juridiction sur les biens volés emmenés en Serbie), mais les conseillers des autres Alliés ont permis à la Russie de mettre en place un système de tranchées pour arrêter la charge des Allemands. de prendre le territoire trop profondément en Russie. À la fin de la guerre, la Russie a fait un bond en avant sur le plan économique, utilisant son infrastructure héritée de l'héritage d'Alexandre II pour fournir à l'Europe des masses de matières premières provenant de la Sibérie de plus en plus développée. Le développement fonctionnerait au détriment de la Russie, cependant, alors que l'Allemagne envahissait pendant la Seconde Guerre mondiale. Nicolas III, affaibli par l'hémophilie, mourut au début de la guerre, laissant le jeune Alexandre IV diriger le gouvernement en exil après que les forces allemandes les eurent chassés de Moscou.

Après la guerre, l'empire de la Russie s'estompera selon un schéma similaire à celui de la Grande-Bretagne et de la France avec ses nombreux vassaux de l'Ukraine, de la Finlande, de la Géorgie et de plus d'une douzaine d'autres devenant des républiques séparatistes. Un vide de pouvoir entrerait en jeu plus tard vers les années 1960, inculquant une nouvelle génération faisant appel au conservatisme tout en se souvenant de la grandeur d'autrefois.

En réalité, Alexandre II a été tué par la deuxième bombe alors qu'il allait inspecter le site de l'explosion, et la troisième n'a jamais eu besoin d'exploser. Alexandre III a adopté un esprit de vengeance ainsi que son attitude très différente envers le régime autocratique. Il annula nombre de réformes de son père, et ce ne sera qu'à la Révolution de 1905 que la pression publique obligera Nicolas II à créer une Douma. Pourtant, cela ne suffisait pas, et la Première Guerre mondiale serait le fondement de la chute de l'Empire russe et de la création de l'Union soviétique.


Juste de l'histoire.

Photos de famille des Romanov. Le seul que j'ai pu trouver où ils ont l'air "heureux" plutôt que leurs expressions sévères habituelles.

Né le 18 mai 1868, au Tsarskoïe Selo près de Saint-Pétersbourg, ancienne demeure de l'impératrice Catherine I, épouse de Pierre le Grand au début du XVIIIe siècle, Nicholai Alexandrovitch Romanov était l'aîné des enfants de l'héritier de la monarchie russe, Alexandre III et son épouse Marie Feodorovna (Princesse Dagmar de Danemark).

À l'âge de douze ans en 1881, alors qu'il séjournait au Palais d'Hiver, le grand-père de Nicolas, le tsar Alexandre II, fut assassiné par une bombe. Ayant déjà survécu à plusieurs tentatives d'assassinat, ce jour-là, Alexandre était sorti dans sa calèche suivi de deux traîneaux pleins de cosaques et lorsqu'un membre de la Narodnaya Volya (Volonté du Peuple) Nikolai Rysakov, a jeté un paquet enveloppé dans un tissu blanc sous la calèche. Il a explosé tuant l'un des gardes cosaques, en blessant un autre et plusieurs passants mais n'a pas causé beaucoup de dégâts à la voiture blindée dans laquelle voyageait le tsar.

Malgré les avertissements de son garde de quitter la zone, Alexander mit pied à terre et alla surveiller les conséquences. Sur place, un autre membre du même groupe, Ignacy Hrynieweicki, entendant le cri de son camarade depuis la clôture où il avait atterri suite à l'explosion s'est avancé et a lancé une seconde bombe aux pieds du tsar. Il a explosé, tuant plusieurs personnes. Le chef de la police Dvorzhitsky qui avait été dans l'un des traîneaux a trouvé le tsar allongé mortellement blessé, son estomac déchiré et ses jambes presque arrachées, et l'a chargé dans l'un des traîneaux. Il a été transporté d'urgence au Palais d'Hiver, où son médecin a été appelé. Le tsar mourut quelques minutes plus tard, entouré de sa famille dont le jeune Nicolas.

Le tsar Alexandre II avait été la force motrice derrière les réformes radicales à travers la Russie pendant son règne, y compris l'émancipation des serfs, une nouvelle législation pour les réformes pénales et les processus judiciaires, et une restructuration de la conscription militaire suite à la faible participation à la guerre de Crimée, qui a supprimé l'application de 25 ans pour les paysans et comprenait une période de service pour tous, y compris l'élite qui avait été précédemment exemptée. Il avait également donné les ordres de liquidation des populations circassiennes pendant les guerres du Caucase, ce qui est désormais reconnu comme un nettoyage ethnique et rentre dans les limites modernes du génocide. Son prochain plan aurait été l'annonce d'une Douma représentative du peuple au gouvernement, qui devait avoir lieu deux jours après sa mort.

Le tsar a été remplacé par son fils Alexandre III, qui était quelque peu éloigné de son père, et qui a immédiatement mis un terme à toute nouvelle réforme, et a renversé d'autres déjà en place. Alexandre III était de toute évidence un homme étrange, compte tenu de sa position, préférait être à la maison habillé comme un paysan, ses enfants dormant sur des lits de camp rugueux malgré le fait qu'ils appartenaient à la famille royale. C'était l'atmosphère dans laquelle Nicholas a passé son adolescence. Malgré son air extraordinaire d'excentricité, Nicholas déclarera plus tard que lui et ses frères et sœurs ont apprécié leur enfance, et bien que leur père était quelque peu strict, sa présence était intermittente et leur mère était aimante. et nourrir, encore une fois inhabituel pour le poste.

Nicholas a reçu une éducation modérée, certainement pas l'éducation habituelle pour celui qui devrait prendre son tour en tant que chef de la nation. Son père, on le présumait, s'attendait à vivre une longue vie heureuse. Ainsi, lorsqu'elle prit fin soudainement à l'âge de 49 ans, en 1894, ce fut un tsar Nicolas II plutôt déconcerté et non préparé qui lui succéda.

Le tombeau du tsar et de la tsarine et des trois filles les plus âgées.

En 1884, alors qu'il assistait au mariage de son oncle, le grand-duc Sergueï Alexandrovitch avec la princesse Elisabeth de Hesse-Darmstadt, Nicolas, 16 ans, avait remarqué sa sœur cadette de 12 ans, Alix. Ils ont écrit et une relation étroite s'est formée, qui s'est transformée en amour lors de sa visite en 1889. Malgré leur proximité et leur attirance évidente, Alix était consciente que le mariage signifierait sa conversion à l'orthodoxie russe, ce qui en tant que fervente luthérienne était inacceptable pour elle. En 1893, elle lui écrivit et lui dit qu'elle ne pouvait pas pousser plus loin leur relation.
En 1891, Nicholas avait embarqué avec son frère le grand-duc George et son cousin le prince George de Grèce pour une tournée en Asie, qui a été écourtée quelques mois après le départ soudain du prince George à la suite d'une maladie et d'une tentative d'assassinat. En 1893, il se rend en Angleterre pour être l'invité du mariage de son cousin George, plus tard George V d'Angleterre, avec Marie de Teck. À cette époque, Nicholas se livrait à une liaison avec une ballerine de Saint-Pétersbourg, Mathilde Kschessinska.

En avril 1894, Nicholas a voyagé avec son oncle Sergei et Elizabeth au mariage de son frère Ernst Ludwig de Hesse, à la princesse Victoria Melita, fille d'Alfred, duc d'Édimbourg et de Saxe-Cobourg-Gotha. Étaient présents la reine Victoria, Alfred et son épouse, Marie Alexandrovich (soeur d'Alexandre III), George, prince de Galles (futur George V), l'empereur Guillaume II et sa mère l'impératrice Frederick, (fille aînée de la reine Victoria) et de bien sûr Alix. Pendant les célébrations, Nicolas en a profité pour proposer à Alix. Elle a refusé de citer ses croyances luthériennes.

Le Kaiser s'est ensuite entretenu avec Alix et lui a rappelé que, deux ans auparavant, sa sœur s'était convertie et qu'il était de son devoir de le faire également. Nicholas a proposé une deuxième fois et cette fois elle a accepté. Alexandre III et sa femme se sont d'abord opposés à l'union, car ils estimaient qu'Alix s'était présentée de manière défavorable lors de visites précédentes, mais lorsque la santé du tsar s'est soudainement détériorée, ils ont cédé. La reine Victoria a également désapprouvé le match, prétendument pas à cause de quoi que ce soit de personnel envers le couple, simplement parce qu'elle n'aimait pas la Russie.
À l'été 1894, Nicholas a rendu visite à Alix et à la reine Victoria en Angleterre, où le couple a assisté au baptême de la naissance du premier enfant du duc et de la duchesse d'York, au cours duquel ils ont été présentés comme parrains et parrains, et après un séjour de plusieurs semaines, Nicolas est retourné en Russie. La santé de son père déclinait rapidement et, en octobre, Nicolas fit venir sa future épouse. Alexander a insisté pour la rencontrer en uniforme complet, puis est décédé dix jours plus tard. Ce soir-là, Nicolas a été consacré tsar Nicolas II et le lendemain, Alix a été convertie à l'Église orthodoxe russe.

Les problèmes ont commencé presque immédiatement. En raison de son manque de formation pour le rôle, Nicholas a raté plusieurs éléments clés de l'organisation des funérailles d'État pour son père. Il est connu pour avoir avoué à un ami proche qu'il n'était pas fait pour être tsar et qu'il ne voulait vraiment diriger personne. La date de mariage proposée au printemps 1895 a été avancée et a eu lieu en novembre 1894. Le deuxième devoir de Nicholas était de produire un héritier le plus tôt possible. En 1895, leur première fille, Olga est née, suivie de Tatiana en 1897, Maria en 1899 et Anastasia en 1901.

La salle dans laquelle les Romanov ont été exécutés.

Lors du couronnement du tsar, en 1896, une foule excitée s'est précipitée dans un parc, le champ de Khodynka à Moscou, où se déroulaient des célébrations publiques. Une rumeur selon laquelle il n'y aurait pas assez de nourriture et de boisson pour tout le monde avait provoqué la ruée de 100 000 personnes. Le parc, couramment utilisé pour un terrain d'entraînement militaire, était inégal en raison de la pratique de la construction de tranchées, ce qui provoquait l'accumulation lorsque les gens trébuchaient dans la mêlée. Les sources varient quant à savoir si Nicholas a été informé de la tragédie et à quel moment de la journée il a été mis au courant, voire pas du tout. Néanmoins, qu'il le sache ou non, il a poursuivi ses propres célébrations officielles, ce qui lui a valu une sérieuse désapprobation de la part de la population et des autorités, bien qu'il ait été affirmé qu'il n'avait été informé que ce soir-là avant un bal de gala auquel devait assister l'ambassadeur de France, auquel Nicholas a refusé d'assister, voulant plutôt retourner dans ses chambres pour prier pour les morts et les blessés. Ses conseillers lui ont rappelé que les Français le prendraient comme un affront personnel, n'ayant signé que récemment l'alliance franco-russe en 1894. Nicolas a été contraint d'assister au bal.

Le tsar Nicolas II était très déterminé à suivre les traces conservatrices de son père, plutôt qu'à une réforme radicale comme celle de son grand-père. À la suite de son renforcement de l'alliance franco-russe et de sa politique pour la paix en Europe, y compris un appel à mettre fin à la course aux armements, Nicholas et le diplomate russe Friedrich Martens ont été nominés pour le prix Nobel de la paix en 1901 pour leurs travaux sur la Conférence de la paix de La Haye. .

Malgré ses intentions pacifiques envers l'Occident en Europe, le tsar a mis en œuvre une politique un peu plus vigoureuse envers l'Extrême-Orient, en raison de son désir de gagner une route à travers la Chine jusqu'à Port Arthur qui a abouti à une attaque du Japon contre la flotte russe en le port, en représailles à l'échec de leurs propres plans pour la région. La guerre russo-japonaise de 1904 en fut le résultat. Après la défaite embarrassante des Japonais et une série d'actions antisémites généralisées, les discours de rébellion se sont multipliés, les débuts de la révolution ont eu lieu en 1905. Des grèves ont eu lieu et une marche pacifique des travailleurs a été organisée pour porter une pétition au tsar au Palais d'Hiver, avec leur liste de doléances, dirigée par le leader travailliste et prêtre George Gapon, qui a informé le gouvernement quelques jours à l'avance de la date du cortège.

Le tsar a été invité à quitter le palais et les conseillers ont décidé qu'il n'était pas dans son intérêt qu'un député reçoive la pétition. Au lieu de cela, un plan a été formé pour augmenter les gardes et retirer Gapone de la marche dès qu'il a été identifié. Le dimanche 22 janvier 1905, une grande foule pacifique, bras croisés et marche en chantant des hymnes et l'hymne national vers le palais. L'augmentation prévue des gardes, de l'infanterie, des hussards et des cosaques, a servi à bloquer toutes les voies d'accès, puis ils ont ouvert le feu sur les marcheurs. 92 ont été tués et des centaines de blessés. Le cortège s'est dispersé, les meneurs se sont cachés. Le tsar a été qualifié de meurtrier. Le sang de l'innocent sur ses mains. Le Grand-Duc Sergueï est peu après assassiné par une bombe, laissant le Kremlin, très probablement en représailles. La mutinerie de la flotte de la mer Noire et une grève générale s'ensuivirent à la suite d'une grève des cheminots.

Pour apaiser son peuple, le tsar a réintroduit le plan de la Douma de l'époque de son grand-père, mais c'était un trophée en papier pour le peuple, car sa représentation était la moitié de l'attribution promise, et le tsar a conservé le droit de veto. Je vais maintenant sauter en avant pour couper court à la préparation de la Grande Guerre et à l'implication de la Russie, sauf pour dire que sur le front intérieur, la population russe devenait de plus en plus désillusionnée par son tsar et se sentait exclue. de contact avec son peuple.

En 1904, le tsar et sa femme étaient ravis de la naissance de leur héritier tant attendu, Alexei. Leur bonheur a cependant été de courte durée lorsqu'il est devenu évident qu'il avait hérité de la «maladie royale» de l'hémophilie B, qui, causée par l'absence d'agent de coagulation dans le sang, entraîne des hémorragies prolongées à la moindre blessure. Lorsque les traitements conventionnels ont échoué, la tsarine s'est tournée en désespoir de cause vers le «moine fou» en exil Raspoutine pour l'aider. Il lui a assuré que ses prières étaient exaucées et que la dernière blessure d'Alexei cesserait de saigner immédiatement. Le lendemain, c'est fait. Raspoutine a été immédiatement embauché pour être son médecin personnel.

À partir de ce jour, la tsarine était le plus puissant défenseur de Raspoutine. Des rumeurs subsistent selon lesquelles ses paiements n'étaient pas limités à ceux de nature monétaire. Despite his reputation as somewhat of a loose cannon, with a short vicious temper, Rasputin was surprisingly gentle with his young charge, pushing him to live as normal a life as possible, yet being on hand to carry the young boy when he was injured or tired. As the nature of Alexei’s illness was rigidly concealed from all but the closest staff and family members, Rasputin’s position within the family was often contested, perhaps this was the start of the rumours of the illicit nature of his relationship with the Tsarina.

As a result of Russia’s involvement with the Great War, the consistent failure of progressive Dumas to achieve realistic forward movement of people’s rights, coupled with an increase in poverty, high unemployment, poor economy and dire living conditions for all but a few, to which the Russian masses saw a Tsar removed from reality, out of touch with his people, living in opulence, the voice of revolution grew ever louder.

In 1917, encouraged by his advisors, Russia sued Germany for peace, and the Tsar was forced to abdicate. Placed under house arrest, the Romanov family were relieved of most of their retainers and restricted to a moderate lifestyle by their captors. Germany, with an ulterior motive of invading a torn nation paid for Russian exiles revolutionary Vladimir Illyich Ulyanov, later well known as Vladimir Lenin, to leave his exile and return to Russia, in an effort to fan the flames of rebellion. The splintered government run first by the moderate Menscheviks and then the more extreme Bolsheviks, needed a firm leadership to focus their strike for change. Lenin was to provide that momentum.

A revolutionary Communist, and staunch anti-Tsarist, Lenin had been expelled from the state following the execution in 1887 of his brother Aleksandr. Using the years of his exile to study politics and Law, Lenin was a radical Marxist. His more extreme brand of politics was to become widely known as Leninism. His idea to replace Capitalism with socialism, run by the Proletariat in the form of soviets, his dream to have a European revolution. Following the abdication and imprisonment of the Tsar and his family, by the communist army, a provisional government had been installed, but the Bolsheviks, led by Lenin soon overthrew them.

Following several months installed at the Governor’s mansion at Tobolsk, the family were in April 1918 placed on soldier’s rations, relieving them of all but ten of their servants, and reducing their food rations to basics, including a ban on butter and coffee, and the Tsar, Tsarina and their daughter Maria were moved to Ipatiev House, (The House of Special Purpose) Yekaterinburg. Alexei was forced to remain behind to be nursed by his other sisters, as he was deemed too sick to move. In May 1918, the family were reunited. Attempts were made through family members to negotiate exile with the English Royal family, which was originally agreed, but then the King underwent a change of heart when advised by his advisor Lord Stamfordham that their presence could trigger a similar revolution in Britain. Their invitation was subsequently revoked.

On July 16th, the White army, a loosely formed anti-communist militia closed in on the town where the Bolsheviks were keeping the Romanovs captive. Fearing that they were about to be captured with the Tsar and his family, the hasty decision was made to execute them, ostensibly on Lenin’s orders although debate about his knowledge remains. If the White Army had rescued the Tsar, he or any of his family would be in a position to be placed back on the Russian throne, by Europe as legitimate rulers. This would strengthen the anti-communist cause. In reality the White army, a Czechoslovakian legion, were unaware of the presence of the Romanovs, within their reach. Their target was the Trans-Siberian railway, in their control, which they wished to protect.

In the middle of the night, the family and their servants were awoken, and informed they were to be moved. Allowed to get dressed, they were led to a basement room to await their truck to the house. The Tsar requested chairs for his wife and son, three were provided. The Tsar took one, the Tsarina another, with Alexei laid between them on the third. The door opened and in walked a group of armed men. Still under the impression they were to be transported, the Tsar was taken by surprise when a mandate was read out by their guard Yakov Yurovsky, commandant of the House of Special Purpose, details the decision to have the family executed. He turned from his wife and son in surprise and exclaimed “WHAT? What?” at which point Yurovsky personally shot the Tsar, in the abdomen, followed by the young Alexei.

The rest of the guards drew their weapons and began firing on the group. The Tsarina and Olga were shot first, followed by random firing around the room. After several minutes, when every member of the group were laid on the floor, several more shots were fired and the door was opened to let out the smoke. The bodies were checked and some were found to be still alive. As further gunfire would be heard, the decision was taken to stab them to death with a bayonet.

According to official accounts, Yurovsky shot Alexei twice behind the ear as the first bullet failed to kill him. Tatiana, Maria and Anastasia were shot as they crouched in terror by a wall, at the back of the room, Tatiana was the last to die, as Yurovsky shot her through the back of the head. The bodies were taken outside and buried in a makeshift grave, but the next day rumours began to circulate so they were disinterred and placed in a truck and moved to the second chosen site. The truck broke down halfway to the destination, so Yurovsky hastily had the bodies buried in a pit, after being covered in acid. The pit was sealed and covered in rubble to disguise it, upon which railway sleepers were laid.

The site was on an old abandoned cart track, Koptyaki road, about twelve miles North of the town. Their grave remained hidden until they were rediscovered in secret in 1976, but left in place until the collapse of Communism. Finally in July 1991 they were recovered by the Russian Government. Following lengthy tests, including DNA samples from members of the British Royal Family, including Prince Philip, (due to his maternal relationship through Greece) and Prince Michael of Kent, who like George V bears an uncanny resemblance to the Tsar, the identities of the Romanovs and their servants were confirmed save for two of the children, Alexei and Maria, whose bodies were still missing.

On July 17th 1998, 80 years after their murders, the Romanovs and their servants were laid to rest in an elaborate state funeral in the Cathedral at St Petersburg. Despite the conclusive tests, many still refuse to believe the bodies really are those of the Romanovs, and wording at the Funeral was deliberately generic to avoid mention of names. Around ten years later, the remaining bodies of Alexei and Maria were found a little distant from the original grave, in a smaller grave. They were quickly identified as those of the two missing Romanov children.

In a final twist of cruelty, there are increasing calls for the exhumation of the remains of Tsar Nicholas, the Tsarina, and their three daughters, Olga, Tatiana and Anastasia, from their family crypt in the St Catherine Chapel of St Peter and Paul Cathedral, as doubt still lingers as to the authenticity of the DNA identification. Further humiliation for the family rests on the refusal of the Russian Government to allow the burial of Crown Prince Alexei and his sister Maria, whose scant remains reside in cardboard boxes in a storeroom of the Russian State Archives.


13 March 1881: The Assassination of Alexander II

On this day in history, 13 March 1881, Tsar Alexander II of Russia was assassinated by Nikolai Rysakov, a twenty-year old Russian revolutionary and member of the left-wing terrorist organisation Narodnaya Volya. The Tsar, as he was prone to do on Sundays, had travelled that day to the Mikhailovsky Manege for the military roll call by a carriage. Rysakov threw a bomb at the carriage which killed one of the Cossacks accompanying the carriage. There were two further bombers, Hryniewiecki and Emelyanov, involved. The Tsar was taken to the Winter Palace in St. Petersburg where he was given Communion and last rites before dying later that day, in a horribly mutilated condition.

What drove numerous assassination attempts against the Tsar? Alexander II has traditionally been characterised by historians as successful, in comparison with both his predecessors and successors. Born on 29 April 1818 in Moscow to Nicholas I and his consort Alexandra Fyodorovna, Alexander was emperor for twenty-six years before his reign came to a grisly and bloody end in St. Petersburg, the cultural capital of Russia at that time.

Alexander was tutored by Vasily Zhukovsky, a noted translator and liberal romantic poet. Under his tuition the Tsarevich became familiar with several European languages. Alexander is famous for being the first heir to the throne to visit Siberia, as part of a six-month tour of Russia in which he visited 20 provinces. In 1855, aged thirty-seven, Alexander succeeded the throne following the death of Nicholas I. He continued to prosecute the Crimean War then occupying Russia, before suing for peace aided by his councillor Prince Gorchakov.

Russia had been badly hit by the Crimean War, leading the new Tsar to enact a phase of reforms. Alexander is perhaps most famous for instigating the emancipation of the serfs in 1861. This deeply affected the economic, political and social future of Russia as a nation, for the emancipation involved far greater issues than merely the freedom of serfs. Led by Konstantin Romanov, Yakov Rostovtsev and Nikolay Milyutin, the serfs gained freedom that year. The Russian government also reorganised and rearmed both the army and navy as a result of the devastating effects of the war, and universal military conscription was introduced in January 1874. Security of tenure was also enacted alongside a new penal code and a simplified system of civil and criminal procedure. In all, Alexander II's judicial reforms have by and large been considered successful.


Alexander II and his wife Marie Alexandrovna.

The Tsar is also famous for encouraging Finnish nationalism, Finland traditionally being a part of the Imperial Russian Empire. At the same time, separatist movements were suppressed, leading to the January Uprising of 1863-4 in which hundreds of Poles were executed and thousands deported to Siberia. Territories of the former Poland-Lithuania were excluded from Alexander's reforms. Native languages alongside Belarusian, Lithuanian and Ukrainian were banned from printed texts, while the Polish language was banned in oral and written form in all provinces except Congress Poland.

The Tsar's reign, despite the relative success of his reforms, was however plagued by repeat assassination attempts. In 1866 Dmitry Karakozov attempted to assassinate the emperor in St. Petersburg, but failed and was executed at the Peter and Paul Fortress. Repeat attempts followed in the following years. The Tsar's reforms were met with criticism and hostility by many of his subjects some believed he had gone too far while others argued that he had not gone nearly far enough.

Following Alexander's death his son, Alexander III, acceded to the throne. The "Liberator Tsar" had reigned for 26 years and his death was a setback for the reform movement. It is possible that, had he lived, Russia might have become a constitutional monarchy instead of becoming more oppressive during the reign of Alexander III. The assassination inspired anarchists to advocate "propaganda by deed" - ie. using spectacular violence to incite revolution or rebellion. The striking Church of the Saviour on the Blood was built, construction beginning in 1883, on the site of the Tsar's assassination and was dedicated to his memory. Alexander III used the Church to commemorate both his father's death alongside symbolising a return to Russian nationalist spirit and a rejection of the reforms and traditions associated with Peter the Great.


Above: The Church of the Saviour on the Blood was built on the spot of Alexander II's assassination in 1881.


The church then and now

The building of a memorial church was initiated by the next ruler of Russia and son of the murdered tsar, Alexander III. Construction began in 1883 and was only completed in 1907, during the reign of Nicholas II. The funding for the church was provided by the imperial family, as well as many private donors. The church now boasts over 7,600 square metres (81,805 sq ft) of mosaics with designs like no other. Many famous painters took part in designing the interior, among them Viktor Vasnetsiv, Mikhail Nesterov and Mikhail Vrubel.

The church withstood the Siege of Leningrad, despite being a prime target for German air-raids. During the Second World War, it served as a morgue and as a potato warehouse. Now the church is a museum and welcomes visitors year-round.


Part 3 1880 – 1883

In the autumn of 1880 Esper became a member of Narodnaya Volya, a revolutionary organisation that was seeking the violent overthrow of the Tsarist regime. Narodnaya Volya or “People’s Will” had split from “Zemlia i volia”, “Land and Liberty” to take a more violent revolutionary path which included terrorism.

Esper became heavily involved with the group that had formed around naval officers on the island of Kronstadt, near St Petersburg. He took part in the writing of the constitution of Narodnaya Volya. He met with leading figures in the group, Andrei Zhelyabov, Nikolai Sukhanov, Lev Tikomirov who were members of the executive committee. His job on Kronstadt was taking part in propaganda activities, moving weapons and the printing of illegal leaflets and pamphlets.

Esper writes about this period in a book published in 1894 in Geneva, “History of the socialist movement in Russia”. He was strongly against using terror his motivation was to help the ordinary people of Russia and as a young man was thinking about changes to both the navy and the country that would improve the conditions of ordinary people.

In March 1881 a small group of Narodnaya Volya members plotted to kill Tsar Alexander II. This group had led a series of failed attempts to assassinate the Tsar, the last one being in February of 1880. This time the group had backup plans if the primary plan failed.

It was known that the Tsar went every Sunday to review the troops at the Mikhailovskii Riding School. The plan was to set a mine under the road and blow up the Tsar’s carriage. The group rented a cheese shop on the route the Tsar would take and spent months undermining the road while operating the cheese shop as a front.

On the 27th of February 1881, one of the leaders of the Narodnaya Volya, Andrei Zheliabov was arrested. This caused the Tsar and his people to relax, to think that the leader of the group that had caused so much trouble to the Tsar had now been detained. To the conspirators however it was a spur to action. They feared that their plot would be discovered and they would be arrested. So they brought forward their plans. The plan would be implemented on the 13th of March.

While some of the conspirators completed the arrangements at the cheese shop others gathered at the apartment of Vera Figner, preparing bombs that could be thrown to act as a backup plan, if the principle plan of the mine failed.

That Sunday 13th March 1881, the Tsar chose to travel to the riding school by the Ekaterinskii Canal and Italianskaia Street avoiding crowds on the Nevski Prospect. This route did not pass the prepared mine. The conspirator’s plans had anticipated this and 4 people lay in wait on the alternative route. There had been a lot of preparations and all the alternative routes had been noted.

After the Tsar had attended the review at the riding school, his party returned by the route they had taken. As the troops and carriage turned onto the Ekaterinskii Canal one of the conspirators gave a signal to the bombers to prepare. As the carriage approached a bomb was thrown and exploded under the horses pulling the carriage. The explosion killed one of the Cossack guards in the group of escorts, injured the driver and people on the pavement. The carriage, a bullet proof carriage given by Napoleon III, was only slightly damaged.

The bomb thrower, Nikolai Rysakov, was arrested immediately. The Tsar got out of his carriage to inspect the injured Cossacks and horses, and then another of the conspirators, Ignace Hryniewiecki, threw another bomb which landed at the tsar’s feet. That explosion fatally injured the Tsar. He was put on a sleigh and taken to the winter palace where he died later in the afternoon.

Narodnaya Volya’s plan was based on the people rising up after the Tsar’s death to seize power aided by groups of officers in the navy and army. However that did not happen. Instead the people seem to have been greatly shaken by the death of their beloved Tsar.

Vera Figner had been waiting in her apartment ready to provide assistance to plotters fleeing the police. But as time passed she became increasingly impatient for news. She left her apartment and found that everything was calm with no excitement in the streets. She assumed that the latest plot had been a failure.

In the days after the assassination she resisted all encouragements to leave her apartment. She was concerned that the apartment held printing presses and bomb making materials that belonged to the movement.

Eventually after nearly a week, a group of officers from Kronstadt, came to her apartment and moved the incriminating equipment out. They returned later to mover her away. One report has it that as the naval officers from Kronsdstat were leaving the apartment block by one door the police were entering by another.

Vera Figner was taken by the officers back to Krondstat and hidden there. Esper was one of those officers looking after her, and he is quoted as saying of her ” she brought a ray of sunshine to our gatherings”. After a few weeks she managed to escape to Odessa. She was eventually betrayed by a double agent, Sergey Degayev, who will feature again in this story. She was arrested and put on trial and sentenced to death. But that sentence was commuted to 20 years imprisonment. She died in 1942. Esper wrote about this time in a book called “Revolutionaries in the Fleet”.

Background, Narodnaya Volya

Narodnaya Volya was formed in the autumn of 1879 after a split of the members of an organisation called Zemlya i Volya (Land and Liberty). The aim of the group was to promote a mass revolt against the Tsar using acts of violence. The split had been prompted after a failed attempt on the Tsars life carried out by Alexander Konstantinovitch Soloviev. Soloviev was executed and there were many arrests. The cause of the split was a division over methods to achieve a revolution. The early Marxists favoured non terrorist methods using study circles and propaganda, building a movement from the ground up, they formed Chërnyi Peredel (Black Repartition).

The other group formed Narodnaya Volya they favoured terrorism which they hoped would achieve rapid change in society. One of their first acts in August 1879, was to pass a death sentence on the Tsar, Alexander II, for crimes against the Russian people. They started by building workers study circles in the principle Russian cities and created cells within military bases in St Petersburg and the naval base at Kronstadt.

The group was run by a self-selected executive committee. Some of the early committee members crop up in our story again, Lev Tikhomirov, Vera Figner and Sergei Kravchinskii. The organisation was always quite small though they always hinted that they were just part of a much bigger organisation.

As a foot note, in 1887 Alexander Ulyanov, a student at St Petersburg university and a member of a successive organisation from Narodnaya Volya, plotted to kill Tsar Alexander III on the anniversary of the previous Tsars assassination. However his efforts were well known to the secret police and he and his fellow conspirators were arrested. At his trial Ulyanov was sentenced to death. Alexander’s brother was Vladimir Ilych Ulyanov, better known as Lenin.


139 Years Ago Today, His Imperial Majesty Tsar Alexander II Was Assassinated by the Anarchist Terrorists Nikolai Rysakov and Ignacy Hryniewiecki. May God Rest His Soul.

Perhaps ironically, His Imperial Majesty was actually on his way to sign into law new parliamentary reforms (of his own making) which would've seen Russia become a Semi-Constitutional Monarchy.

That was a grief for Russia. I am glad at least that the members of the People's Will were hanged for that.

Shame that the authorities didn't manage to trail and annihilate the revolutionary organisations completely during Alexander III's reign.

However, I wouldn't really like a constitutional project of Loris-Melikov, which was almost accepted by Alexander II, either.

P.S. I recommend you check on the cathedral in St. Petersburg called Saviour on Spilled Blood

Stupid assassins screwed themselves and everyone over. His son became a reactionary because of this, and Nicholas II was only interested in preserving the status quo.

Perhaps ironically, His Imperial Majesty was actually on his way to sign into law new parliamentary reforms (of his own making) which would've seen Russia become a Semi-Constitutional Monarchy.

This is wild speculation that isn't really realistic for Russia of that age. It was more likely that the Consitution would have failed. Tsar Alexander's government was straining with its crumbling institutions and lagging economy. Its likely that this supposed Constitution would have failed as the economy and the fundamental root of the problems with the ailing Russian state wouldn't be solved with a Simple Constitution.


Book Review: Alex Butterworth, The World that Never Was: A True Story of Dreamers, Schemers, Anarchists, and Secret Agents. New York: Pantheon Press, 2010.

THE TERRORIST IS NOBLE, irresistibly fascinating, for he combines in himself the two sublimates of human grandeur: the martyr and the hero” (127). The man who spoke these words was Sergei Kravchinsky, the Tsarist officer turned anarchist who went on to assassinate the chief of the Russia’s secret police and expose that country’s autocracy before the world in the best-selling book Underground Russia. Terrorism was not restricted to Russia’s early revolutionary movement. In Chicago, the Alarme told its readers in 1884 that ‘one man armed with a dynamite bomb is equal to one regiment of militia’ (203-4). German immigrant Johann Most went further with a call to “rescue mankind through blood, iron, poison and dynamite” (203). “Enough of organisation,” thundered Luigi Parmeggiani’s L’Internationale in London in 1892, “let’s busy ourselves with chemistry and manufacture: bombs, dynamite and other explosives are far more capable than rifles and ‘barricades’ of destroying the present state of things, and above all to save our precious blood” (309).


An 1893 portrait of François Koenigstein, aka Ravachol, by Charles Maurin.

In the later years of the nineteenth century there was a rise in terrorist outrages like the explosion at the Greenwich Observatory fictionalized by Joseph Conrad in The Secret Agent, or the famous succession of bombings in Paris undertaken by François Koenigstein (“Ravachol”) in 1892. The geographer and anarchist Élisée Reclus saw in Ravachol “a hero with a rare grandeur of spirit,” while the symbolist poet Paul Adam praised him as a “violent Christ” (304-5). The list of establishment figures the anarchists shot and bombed is remarkable: Nikolai Rysakov of the People’s Will killed Tsar Alexander II on 13 March 1881 the Pennsylvania industrialist Henry Clay Frick was shot by Alexander Berkman in 1892, but survived the Chief of the Tsarist secret police Georgii Sudeikin was killed by Sergei Degaev for the People’s Will in 1883 Gaetano Bresci killed King Umberto I of Italy in 1900 inspired by Emma Goldman, Leon Czolgosz killed President McKinley on 6 September 1901 in Buffalo Kropotkin fan Gavrilo Princip killed the Archduke Ferdinand of Austria on 28 June 1914, precipitating the First World War.

One could easily account for the rise in terrorism in the later nineteenth and early twentieth centuries by pointing to the violence of the state, and in the broadest sense this is correct. Repression in Russia, Germany and France, and the use of private militias against strikers in America, all raised the political temperature. Still, a closer look at the terrorists, such as that Alex Butterworth’s The World That Never Was provides, shows that terrorism was taken up by people who were losing the argument with the mass of ordinary people. Violence, it was hoped, would be the shortcut to social change that was slipping from their grasp. The isolation of these small bands of would-be revolutionaries tempted them to see chemistry and dynamite as easier routes to social transformation than organization.

The political debate that foreshadowed the growth of terrorism took place amongst the radicals of the International Working Men’s Association, or First International, which had affiliated parties in most European countries. The event that sharpened the differences was the war Napoleon III launched, but quickly lost, against Prussia in 1870, leaving Paris under siege from Bismarck’s army. When Adolphe Thiers’s government offered to surrender a disarmed capital to the Prussians, the Parisians rose up, making their own Commune to resist Bismarck and the French government alike. The International supported the Commune, and Karl Marx wrote a pamphlet announcing the first workers’ government.

Marx’s rivals in the International, the anarchist followers of Mikhail Bakunin, also supported the Parisians’ revolution, but balked at Marx’s conclusion that the Commune showed the need for workers to seize state power and use it to put down the propertied classes. Bakunin even showed up with a decree to abolish the state at the Town Hall in Lyons, where there was support for the Commune. But, having refused on principle to gather any armed back-up, Bakunin had to beat a hasty retreat from the gendarmes.[1] In Paris, by contrast, the Commune fought to the last against Thiers’s army. The repression that followed was terrible, with thousands killed and thousands more deported to the Pacific colonies, while others fled to live as refugees in Britain, Switzerland, and America.

After the defeat of the Commune, the argument between Marx’s supporters and the anarchists took a definite turn. Bakunin, and his young acolyte Kropotkin, denounced Marx as a centralizing dictator, wedded to violence. Engels remonstrated that “a revolution is certainly the most authoritarian thing there is it is the act whereby one part of the population imposes its will upon the other part.”[2] By contrast, Kropotkin put his faith in a spontaneous and instinctual revolution of the peasant masses, and here Butterworth speculates that Kropotkin’s fierce anti-intellectualism might have stemmed from a guilty conscience over his own education (125). But the irony was that it was the anarchists that turned to violence, and with it the dictatorial methods of conspiracy, as the masses drifted away from the Communards’ ideal.

In 1877, Bakunin’s disciple Errico Malatesta, with Carlo Cafiero tried to launch an insurrection among the peasants of Matese, in the Southern Italian highlands, ransacking government offices. “If you want to, do something,” shouted Cafiero, ”if not, then go fuck yourselves” (118) but the Matese peasants could not understand his dialect, let alone his point. In 1879, Russian populists met at Voronezh to debate a new path. Lev Tikhomirov demanded violence and the “formation of an organisational elite to coordinate the new strategy” (141), to which Georgi Plekhanov, who would go on to be Lenin’s mentor, responded, “you can count me out.” At the same meeting, the anarchist Andrei Zhelyabov argued that he should be made ‘Revolutionary Dictator’ once they had killed the Tsar (149). Two years later, at the anarchist international meeting in London in July 1881, Élisée Reclus convinced Kropotkin of the need for small conspiratorial groups (167).

The anarchists became more ardent the less support they had. They loathed the masses for letting down the revolution: as if the world ought to bend to their will. Octave Garnier, a leader of the anarchist “Bonnot Gang”—the first stick-up crew to use a getaway car—wrote in 1911, “Why kill workers?—they are vile slaves without whom there would not be the bourgeoisie and the rich.”[3] The difference between the anarchists and the Marxists was not that one side preferred violence: the use of violence in and of itself is not necessarily a matter of principle. The difference was that the anarchists could not accept that the revolutionary tide had ebbed, thinking that it was a failure of will alone. Their answer to the retreat was more and more aggressive actions. This left them waging war against the masses as much as the elite. “Long live anarchy and death to society!” cried Luigi Lucheni, the assassin of the Austrian Empress Elisabeth in September 1898 (369). Terror was a substitute for the harder work of winning over mass support.

As they got older, leading anarchists were dismayed to find that the path they had cleared led to the cult of the bomber Ravachol. Kropotkin rued that “a structure built on centuries of history cannot be destroyed with a few kilos of explosive” (303). This time Malatesta agreed, writing of Ravachol’s followers, “It is no longer a love for the human race that guides them, but the feeling of a vendetta joined to the cult of an abstract idea, of a philosophic phantasm” (313).

Louise Michel, “the Red Virgin,” whose bravery on the barricades and at trial made her into a heroine for many, expressed the frustration that many exiled Communards felt at the time. Returning from exile in the Pacific, Michel drew massive crowds and threatened retaliation against the oppressors. Michel was accompanied on her speaking tours by an equally remarkable figure of Victor Henri Rochefort, the Marquis de Rochefort-Luçay, who had become a member of the Commune government despite his aristocratic background. Like Michel, Rochefort had been exiled to the Pacific, though unlike her he had the finances to influence French public life, even founding his own newspaper, L’Intransigeant. Rochefort organised meetings for Michel to condemn the corruption of the Republic, though increasingly these took on a scripted or theatrical air. At the time, Louise’s mother warned her, “you’ve become their pet exotic animal on the end of the leash, and they’re making you dance to amuse the crowds.”[4]

Having lost touch with the masses in the post-Commune years, the anarchists were shocked, when the Left began to recover and the Socialist International met in London in 1896, to find that they were not welcome. “What we advocate is free association and union, the absence of authority, minds free from fetters, independence,” anarchist Gustav Landauer pleaded to the delegates: “it is we who preach tolerance for all—whether we think their opinions right or wrong—we do not wish to crush them by force or otherwise” (354-5). Landauer had changed records, and put Bakunin’s old tune back on the turntable, asking that the issue not be put to the vote for fear of losing. Even Michel promised that “the bombs are past history.” But the socialists had been too often derided as cowards for failing to start the revolution, had struggled too often to pick up the pieces after anarchist bombings, and had had to cope too often with the resultant police repression and popular disgust while the bombers themselves melted into the background. They voted to exclude the anarchists. Louise Michel protested that the Marx’s followers had founded “a new Papacy.”[5]

Reforms that extended the franchise and the growth of the socialist vote left the anarchists even more isolated than had the preceding decline in working class militancy, such that they more confused than ever about what to do. Louise Michel dismissed democracy, saying, “it does not matter who emerges from that false-bottomed trunk known as the ballot-box.” Whoever wins, “he’ll always be one of the bourgeoisie, one of your exploiters.”[6] Rochefort’s paper rallied to the cause of military government under General Georges Boulanger, and to anti-Semitic campaigns: first against the Jewish financiers of the Panama Canal Company, and then later joining in the denunciations of Lieutenant Colonel Alfred Dreyfus, falsely accused of passing military secrets to the Germans. For her part, Louise Michel refused to condemn Rochefort’s proto-Fascist Boulangism, insisting that the fight between democracy and military government “is not the moment for me to choose one side over another in a factionalist struggle.”[7] She similarly refused to take sides in the Dreyfus Affair, declining to attend pro-Dreyfus meetings. But then the anarchists had been long accustomed to playing the anti-Semitic card: Years before, Bakunin denounced the London Congress of the International as “a dire conspiracy of German and Russian Jews” who were “fanatically devoted to their dictator-Messiah Marx” (64).

Kropotkin, too, disappointed his supporters in later years, rallying to the Allied cause in the First World War and returning to Russia to join the fight against “Bismarckism.”[8] Malatesta returned to be detained under house arrest in Italy, where Il Duce graciously spared the life of the man who had once been his mentor when he was a young anarchist (409-11).

Butterworth’s book is fascinating in its treatment of the many undercover agents and agents provocateurs in the anarchist movement. But he is generous to a fault, repeating many anarchist slanders against the Marxists. Nevertheless, he does not fail to make the critical point: that the anarchists’ rage was impotent, their terrorism a sign of weakness, not strength. The story of the anarchists shows how destructive it is to make revolution into a moral imperative outside of its historical grounding. Years ago, the philosopher Hegel characterised the beautiful soul that “lives in dread of besmirching the splendor of its inner being by action…[T]o preserve the purity of its heart, it flees from contact with the actual world and…is reduced to the extreme of ultimate abstraction.”[9] That was the psychology of the anarchists’ love of “the two sublimates of human grandeur: the martyr and the hero” or the “violent Christ.” Their insurrection turned from being a war to free the masses from repression into a war against the masses, dissolving in the end into the worst kind of opportunism. |P

[1]. “Marx to Beesley, 10/19/1870,” in Karl Marx and Frederick Engels: Selected Correspondence, 1846-1895, éd. et trans. Dona Torr (London: Lawrence and Wishart, 1941), 306.

[2]. Frederick Engels, “On Authority,” in Karl Marx and Frederick Engels: Selected Works, vol. 2 (Moscow: Progress Publishers, 1969), 379.

[3]. Quoted in Richard Parry, The Bonnot Gang: The Story of the French Illegalists (London: Rebel Press, 1987), 125.

[4]. Edith Thomas, Louise Michel, trad. Penelope Williams (Montreal: Black Rose Books, 1980), 187.

[8]. Leon Trotsky, The Russian Revolution, trad. Max Eastman (London: Pluto Press, 1977), 687. For Kropotkin on Bismarckism, see Butterworth, 135.

[9]. G. W. F. Hegel, Phénoménologie de l'esprit, trad. A. V. Miller (Oxford: Clarendon Press, 1977), 400.


WI : Alexander II of Russia avoids his assassination?

As his Sunday custom, the Czar traveled in his bulletproof carriage (a gift from Emperor Napoleon III of France) to the Mikhailovsky Manège to review the military roll call. He was escorted by the police as well as his own guard, including his Cossack personal bodyguard. In the crowd that gathered on the narrow pavement to watch Alexander pass were agents from the Narodnaya Volya ("People's Will") bent on assassinating the Czar to instill a new order of communistic anarchy. Nikolai Rysakov was the first to strike, throwing a bomb wrapped in a handkerchief. The explosion would kill one of the Cossack guards and injure onlookers and more guards, but Alexander would prove unhurt as he stepped from his carriage. The police hurriedly apprehended Rysakov, who shouted to someone else in the crowd. The surrounding guards and the Cossacks urged the emperor to leave the area at once rather than being shown the site of the explosion.

But the Tsar insisted on seeing the wounded first. The 6 remaining Cossacks assigned to protect the Czar were distracted by the crowd who were excitedly gathering at the scene. Colonel Dvorzhitsky, district chief of police, rushed up and urged the Tsar to get into his carriage. Alexander agreed, but began to wander over to look at the site of the explosion. Feeling the Czar was still in danger, Dvorzhitsky threw himself into Alexander and violently pushed him into the carriage, violating the royal space but proving to save his life as a second bomb exploded. A surviving guard was later to write :

"I was deafened by the new explosion, burned, wounded and thrown to the ground. Suddenly, amid the smoke and snowy fog, I heard His Majesty's voice cry, 'Help!' Gathering what strength I had, I jumped up and rushed to the emperor. Colonel Dvorzhitsky was half-lying, half-sitting, leaning on his right arm. Thinking he was merely wounded heavily, I tried to lift him but his legs were shattered, and the blood poured out of them. Twenty people, with wounds of varying degree, lay on the sidewalk and on the street. Some managed to stand, others to crawl, still others tried to get out from beneath bodies that had fallen on them. Through the snow, debris, and blood you could see fragments of clothing, epaulets, sabres, and bloody chunks of human flesh. Thanks to God, the Czar was still alive".

The carriage was immediately ordered to flee away. Just in time a third bomb was thrown, but it fortunatelly it didn't explode. Alexander was urgently carried to the Winter Palace to his study where, twenty years before almost to the day, he had signed the Emancipation Edict freeing the serfs. Alexander II planned to release a plan for the duma to the Russian people. He was now hesitating. His grandson, Nikolai Alexandrovich Romanov, was able to convince to sign this decree. In a matter of 48 hours, Russia was set to follow a path to constitutional monarchy instead of the long road of oppression that defined the reigns of his predecessors.

With construction starting in 1883, the Church of the Savior on Blood was built on the site of Dvorzhitsky's sacrifice and dedicated in his memory.


Biographie

Alexander was born in Moscow, Russian Empire on 29 April 1818, the son of Czar Nicholas I of Russia and Charlotte of Prussia. Alexander became the new Czar of Russia in 1855 on the death of his father, and he managed to extricate Russia from the Crimean War against the United Kingdom and France in 1856. Alexander turned his attention to Russia's domestic issues, primarily serfdom.

Réformes

In 1861, Czar Alexander passed the Emancipation Reform of 1861, abolishing serfdom and giving land to the emancipated serfs. He also established the rural zemstvo system in 1864, and he gave representation to the townspeople and private landowners. In 1864, he reformed the legal and judicial system (introducing trial by jury and public trials), created municipal dumas in 1870, and reformed the Imperial Russian Army in 1874. Alexander would crush the Polish nationalist uprising of 1863 and introduced a Russification campaign in Poland, and he promoted expansionism in Siberia and Central Asia. Russia acquired maritime provinces northeast of Manchuria, establishing the port of Vladivostok on the Sea of Japan. Alexander's reforms and actions served only to increase demands for further reform, and middle-class radicals launched the narodnik movement in the 1870s. Alexander considered the possibility of further reforms due to a rise in opposition in the 1870s, and interior minister Mikhail Loris-Melikov proposed establishing a representative council to advise the czar on reforms. On 13 March 1881, Alexander agreed to its formation. 

Assassinat

The death of Alexander II

Later on 13 March, Alexander and some cossacks headed to the Mikhailovsky Manege for the military roll call, a hobby that Alexander had taken up. As the carriage moved along the narrow streets, Nikolai Rysakov threw a package bomb under the carriage, but the bomb failed to dent the vehicle. Rysakov was arrested almost immediately, but he shouted out for Ignacy Hryniewiecki, who threw a bomb at the emperor's feet. Alexander was mortally wounded, with his legs being torn away, his stomach ripped open, and his face mutilated. He was given communion and last rites before he died later that day of his wounds.


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